Глава 1. Прощай, Джон Плуто Смит. Часть 1.

В Лос-Анджелесе было девять утра.

Над головой Джека Милбёрна простиралось вдаль глубокое синее безоблачное небо. В его глазах отражался голубой океан Калифорнии. Летом пляж Венис-бич был настолько переполнен людьми, пришедшими повеселиться в воде, что здесь невозможно было найти тишину и спокойствие.

Тем не менее, на лице Джека застыло выражение крайней подавленности.

Он работал на Лос-Анджелесское отделение Sorcerous Sacrilege Investigation (SSI)[1], правительственного агентства, отвечающего за расследование и маскировку всех инцидентов, относящихся к магическим и сверхъестественным явлениям.

На этом самом месте неделю назад погиб Джон Плуто Смит. Он был убит прямо на глазах у Джека и сотен обычных горожан.

— Тот, кто убивал богов — Джон Плуто Смит! Ты был воистину силён, и даже соберись все колдуны мира вместе, ты бы всё равно одержал победу. Однако… «Слишком поздно, уже слишком поздно!» — безумно и устрашающе смеялась Ашера[2] в тот день.

Ведьма во главе колдовской ассоциации — божественный предок Ашера высокомерно хвасталась словно победитель.

— Хоть ты множество раз наносил поражения нашей организации, «Королю мух», мы продолжали накопление самой сути воды и земли! Поглощали злобу и бредовые навязчивые идеи невежественных масс! И теперь я наконец-то обрела форму как еретический Левиафан![3] Ха-ха-ха-ха, ты чувствуешь божественную мощь, переполняющую моё тело? Теперь мой статус равен твоему, ибо я стала тем, кто стоит на одном уровне с Чемпионом — Еретическим Змеем! Насладись в полной мере!

В противовес её подлой и жестокой сущности, тело Ашеры было крошечным. Тонкая фигура красивой маленькой девочки потеряла свою форму, так как она стала изменяться и увеличиваться в размерах.

Её руки уменьшились, а ноги слились воедино, торс удлинился, шея вытянулась, некогда гладкую кожу покрыла чешуя, а её красивое лицо стало мордой рептилии.

За пару десятков секунд ведьма Ашера превратилась в гигантского змееподобного монстра.

По Венис-бич мчалась демоническая змея более пятидесяти метров в длину. Наверняка высотой с двадцатиэтажное здание, если вытянуть от головы до хвоста. Её чешуйки имели блестящий серебристо-белый цвет, а её красоту можно было описать лишь как великолепие иного мира.

Столкнувшись с таким чудовищем, Джон Плуто Смит первым вызвал противника на бой.

Он опытный воин с десятью годами ужасающего опыта. В число его оппонентов входили грозные колдуны, феи, обладающие способностями управлять природой, а также массивные демонические звери, которые могли запросто уничтожить город… Он сражался и одолел всех этих жутких врагов.

Пройдя через такое количество смертельных противостояний, как он мог проиграть всего-навсего большой змее…

— Смит! Ты не можешь, не ходи туда!

Почему-то Джек чувствовал, что должен остановить его. Выбор SSI пал на Джека, благодаря его магическим способностям, и сейчас его инстинкты предупреждали о могучем враге, но Смит ответил:

— Джек, а не могут твои заботы подождать? Отказываться от приглашения дамы на танец… Это не мой стиль. Кроме того, в данной ситуации я не могу сбежать.

Как обычно, его голос был полон уверенности, и, как обычно, на нём были надеты чёрная маска с накидкой того же цвета. В руке он держал магический револьвер, отсвечивающий сталью. Бросился к противнику с развевающимся за спиной плащом — с такого ракурса Джек наблюдал эту спину множество раз за последние несколько лет.

В прошлом он всегда видел, как Смит возвращается с победой, да ещё и хвастается этим:

— Дождись, пока тебе домой доставят алкоголь, чтобы отпраздновать нашу маленькую победу… Сегодняшнее звёздное небо особенно ясное, так давай же поднимем замечательные тосты, созерцая его каждый в своём доме!

Джон Плуто Смит представлял собой человека с привычками благородного аристократа. Какая бы ни была критическая ситуация — не важно — Смит никогда не забывал сохранять своё легкомысленное поведение. Но даже друг, который плечом к плечу прошёл с ним через все ситуации на грани жизни и смерти, ни разу не видел его истинное лицо. Даже выпить с ним было непозволительно. Смит воплощал собой саму скрытность.

В результате, как и напророчило предчувствие Джека, этот человек не вернулся…

Из смертельных битв против богов герой в маске всегда выходил победителем. Но выбором массивной серебристо-белой змеи было самоуничтожение посредством взрыва…

Раскаляя «саму суть воды и земли», собранную в своём теле, она планировала унести с собой героя и Венис-бич заодно. Однако Джон Плуто Смит крепко схватил гигантскую змею и затащил её в воду, изо всех сил отдаляя их от берега. Таким образом, два смертельных врага вместе погибли во взрыве.

И вот, герой мёртв.

Но организация «Король мух» не распалась, и Джек достал свой мобильный. Он набрал определённый номер, записанный в памяти телефона. Дозвониться не удалось… Было ли это насмешкой судьбы? Им всё же не хватало друг друга, а он мог оставить ей лишь голосовое сообщение.

— Много времени прошло, Элисон. Это я, Джек… Вообще, я бы хотел всё сказать, встретившись лицом к лицу, но на это нет времени. Прости, что могу лишь так…

Оставив прощальное сообщение, Джек положил трубку. Прощай, любимая. Прощай, Джон Плуто Смит. Джек один за другим прощался со всеми дорогими ему людьми.


[1] Даже в оригинальном тексте название этой организации пишется на английском — если перевести, то выйдет что-то типа Расследования кощунственного колдовства.

[2] Асират (или Асирту, Асирату, хеттская Ашерту, аморрейская Ашрату, позднее на иврите Аше́ра) — угаритско-финикийская богиня (западносемитская мифология), праматерь и владычица богов, супруга верховного угаритского бога Илу. А также название деревянного столба, символизирующего богиню. Слово встречается в Ветхом Завете, в текстах угаритских мифов и других памятниках древнего Ближнего Востока. Синодальный перевод передает слово «ашера» как «роща», «дубрава», «идол дубравный», «дерево» и «Астарта».

Одновременно выступала как владычица моря. Так, например, в угаритских текстах Асират упоминается как великая морская богиня.

[3] Левиафан («скрученный, свитый») — чудовищный морской змей, упоминаемый в Ветхом Завете, иногда отождествляемый с сатаной.

Некоторые креационисты считают, что описание левиафана соответствует описанию плезиозавра или другой крупной рептилии.

В угаритском мифологическом цикле Левиафан (Латану) — многоголовое морское чудовище, спутник бога моря Яма, вместе с последним поверженный Баалом.