Глава 1. Прощай, Джон Плуто Смит. Часть 4.

Роскошный пассажирский лайнер был опутан огромной серебристо-белой змеёй.

По сравнению с тремястами метрами длины и шестьюдесятью метрами высоты корабля, массой более пятнадцати тонн, массивная змея уже не казалась такой большой, но мрачность атмосферы никуда не делась.

На этот раз красивое тело змеи было покрыто ранами и заляпано красным из-за обильно пролившейся крови.

Ночное небо затянули грозовые облака. Когда в землю ударила молния, целью молота бога грома, скорее, был корабль, чем массивная серебристо-белая змея.

Громовой рёв и удары, вспышки и пламя.

Получивший удар молнии, роскошный пассажирский лайнер превратился в необычный костёр.

Посреди пламени стоял великан.

Но вид у него был довольно экстраординарный. Высокий, метров пятнадцать или около того, прекрасно сложенное тело, кожа абсолютно чёрная, тёмная, словно сама ночь, а на лице горизонтальная чёрно-жёлтая полосатая раскраска.

А ещё его правая нога, кажется, из обсидиана, а не из плоти. Отражая обольстительный лунный свет, она была сотворена из сверкающего камня.

Тело великана покрывала ткань с птичьими перьями, выкрашенная в ярко-красные, оранжевые и чёрные цвета, что придавало ему странный вид, похожий на индейку. В деревянном цилиндре на его спине имелась пара копий.

Странная внешность, которая очень сильно напоминала внешность шамана какой-нибудь примитивной религии.

«Архимаг». Сильнейшая трансформация Джона Плуто Смита.

Великан странного вида и серебристо-белая змея дрались друг с другом, напрочь уничтожая пирс и то, что ещё оставалось от корабля. У великана было явное преимущество. Как уже говорилось, исход предрешён ещё с момента выстрела магической пулей.

Всё тело чёрного мага окружали искры, которые били мощными молниями.

Попадая по серебристым чешуйкам, обжигающе горячая молния выжигала плоть под ними, заставляя огромное змеиное тело Ашеры неистово дёргаться и корчиться.

— Превосходно, твоя кончина близка, если всё ещё планируешь взорвать себя, то сейчас самое время, — раздался изо рта мага голос Джона Плуто Смита. — Однако, Ашера, я подозреваю, что у тебя уже нет сил на такое? Самоубийственный взрыв прошлый раз пожрал всю эссенцию сердца дракона, на накопление которой у тебя ушла уйма лет. Ты проиграла.

— Проклятье, ты смеешь мешать второму пришествию великой матери-земли, Дьявольский Король! Ты богоубийца!

Серебристо-белая змея говорила голосом Ашеры с мстительными интонациями, но ответ Джона Плуто Смита был холоден и спокоен.

— Верно. Я Дьявольский Король, а также богоубийца… Поэтому пощады от меня не жди, — заявил герой и Дьявольский Король, обозначив свою волю уничтожения. — Чтобы уничтожить тебя, позволь рассказать о моём величии — так как я всемогущ, жители города существуют для использования мной. Люди мои рабы, я ветер ночи, я правлю землёй и небесами, я благороднейший из магов!

Это были слова заклинания.

Злова заклинания аннигиляции, которое уничтожало пользователя вместе с врагом, тайное искусство трансформации, которое гарантировало взаимоуничтожение.

Тело шамана внезапно стало туманом. Вокруг тумана собрались искры электричества, от которых исходили звуки грома.

— Я секира ночи, что взывает к уничтожению! Бог созидания и изничтожения!

Электрифицированный туман превратился в чёрное пламя. Это наивысшее воплощение Джона Плуто Смита, «Пламя аннигиляции».

Чёрные сполохи окружили серебристо-белую змею, поглощая её всю за раз.

— Оооааааааа! Аааааааааааааааа!

— Сгори дотла вместе со мной, Ашера!

Пока чёрное пламя катастрофы жгло и поглощало экзотическую змею, небо над Лонг Бич освещалось странным цветом. Эта сцена знаменовала собой падение «Короля мух» и поражение божественного предка Ашеры.

Следуя приказу своего друга, Джек спешно покинул корабль.

Каждый раз, как Джон Плуто Смит начинал драку, лучше всего было держаться подальше.

Чтобы он мог использовать свою магию, требовались разнообразные «Жертвы». И если не поостеречься, то можно трагически встретить свой конец в качестве такого подношения.

Взять, например, «Архимага», в качестве «Жертвы» ему требовалась массивная рукотворная структура.

Всегда, когда Джон Плуто Смит принимал это обличие, ему ничего не оставалось, кроме как уничтожить часть Лос-Анжелеса, города, который он защищал.

Существовали и другие «Жертвы», привносящие неудобства в жизни людей, даже кровавые, подобно жертвованию жизнью. Люди Лос-Анджелеса смирились с этим ради того, чтобы поддержать борьбу героя в чёрном.

Словно налоги ради защиты Короля, являясь теми, на чьё благополучие использовались его способности, горожане должны были исполнять свой долг уплатой этих налогов.

С пирса Джек наблюдал за битвой от начала до конца, но он был не единственным зрителем.

В какой-то момент времени собралась почти сотня людей.

Живущие неподалёку и приехавшие на машинах, выглядели они при этом не как обычные зеваки. Некоторые из них наблюдали за битвой с набожным видом, в то время как другие молились, сложив руки и закрыв глаза.

Скорее всего, они пришли, чтобы стать свидетелями возвращения защитника Лос-Анджелеса.

Наконец, дождавшись завершения, люди облегчённо вздохнули. И в этот момент раздался голос:

— Джек, с тобой всё в порядке?

Джек обернулся, чтобы увидеть двадцати с чем-то летнюю девушку европейской внешности. Раньше он её уже видел — хотя, на самом деле это было очень хорошо знакомое ему лицо.

— Элисон? Почему ты здесь?

— Всё из-за того твоего звонка! Какого чёрта, это звучало, как последние слова!

Элисон сердито заключила его в объятия.

Джек принял их без всякой задней мысли, обнимая свою самую любимую женщину так крепко, насколько мог.

— Ещё одна опасная чрезвычайная ситуация, я так волновалась! Постоянно слушала новости по радио и в интернете смотрела… Как только из радиопередачи услышала, что этот человек — наш Король, вернулся после недельного отсутствия, я немедленно помчалась сюда.

В городе существовала общественная радиостанция, которая в прямом эфире сообщала о появлениях Джона Плуто Смита. В интернете другие подобным образом делали то же самое.

Хоть защитника в маске и считали неофициальным героем, существовали и те, кто думал о нём, как о тиране, нарушающем мирную городскую жизнь, и даже предпринимали меры по самозащите.

Обычно они были теми, кто доносил до ближайших жителей информацию об эвакуации.

Однако на этот раз их усилия привели к распространению известия о возвращении защитника, что и заставило людей собраться здесь.

Более того, они невольно помогли воссоединению двух возлюбленных, Джек и Элисон крепко обнимали друг друга, убеждаясь в существовании своей половинки.

В этот самый момент снова послышались отличительные шаги, этот клацающий звук, издаваемый подкованными сапогами при ходьбе по земле.

Джек поднял взгляд, то же сделала и Элисон.

Из глубин тьмы к нему направлялся Джон Плуто Смит. Люди приветствовали его взглядами, полными доверия и испуганного уважения, но никто не осмеливался заговорить с ним.

Собравшиеся автоматически уступали ему дорогу, разглядывая этого странного человека издалека.

Он был героем, который защищает людей, но это ещё не всё.

Король, которым люди восхищались и которого боялись, он был тёмным монархом, правящим в этом городе, лишённом ангелов.

— Похоже, сбежал ты успешно. Очень хорошо. Если бы у тебя даже способностей такого уровня не было, ты бы не подошёл на роль моего помощника.

— Смит, мог бы ты не навязывать мне роль доктора Ватсона? Со своей нынешней работы я уходить не планирую… Но всё же и новых странных дел в будущем не жду с каким-то нетерпением, — возмущённо ответил Джек на приветствие короля.

Возможно, Джон Плуто радостно улыбался из-за того, что истребил своего смертельного врага.

— Если предпочитаешь роль Дика Грейсона[1], это тоже неплохо! Что же до твоего нынешнего места работы, я помогу тебе разобраться. Всё может быть решено в один миг — а, кстати, по поводу того предложения, что я сделал на корабле, небольшого празднования… Это…

На какое-то мгновение обычно острый на язык Джон Плуто вдруг не нашёлся, что сказать.

Проследив, куда направлено забрало шлема его друга, Джек понял, что тот уставился на леди рядом с ним.

— Смит, позволь представить. Это Элисон, она очень дорога мне.

Обменявшись взглядами со своей бывшей невестой, они улыбнулись друг другу.

— А-а, раньше я слышал это имя, твоя бывшая спутница… Ты как-то раз упоминал об этом, но вы же расстались полгода назад, вроде, так ты говорил…

Джек подумал, что, должно быть, это его счастливая ночь, раз он смог стать свидетелем столь редкой сцены.

По какой-то непонятной причине Джон Плуто Смит очень сильно растерялся. Впервые увидев, как его друг утратил свою уверенность, Джек не мог не усмехнуться.

— Ух-ты, удивительно, что ты это запомнил. Ты прав, но, в результате мы снова сошлись… Да, насчёт празднования, если получится… Мы можем позволить Элисон присоединиться к нам…

— Нет, нет! Пожалуйста, пересмотри своё предложение как следует, — поспешно ответил Джон Плуто. — Всё-таки подобное поведение противоречит моему стилю. Кому-то, вроде меня, не стоит делать подобных бессмысленных предложений на волне перевозбуждения от битвы. Пожалуйста, забудь.

— Да я и не возражаю особо… Но ведь это именно ты первый меня пригласил, так что это как-то своенравно с твоей стороны.

— Так и есть, я своенравная и капризная личность, так что простите мне грубость того, что взял свои слова обратно. Приношу свои извинения.

Наконец, придя в норму, друг в маске гордо извинился перед Джеком.

Джек усмехнулся. В ином случае этот тип не был бы Джоном Плуто Смитом. Человеком, который держался обособленно и хранил тайну даже в отношении своего самого близкого друга.

— Как раз настало время покинуть вас. До свидания, Джек!

Как только человек в маске прекратил говорить, все огни вокруг потухли.

Система освещения в районе Лонг Бич перестала функционировать.

Потухли не только уличные огни, но и фары машин. До самого рассвета свет выработать стало невозможно. Даже если фонарик достать, он окажется бесполезен.

Джон Плуто Смит изменил форму.

Используя окружающие огни в качестве «Жертвы», он превратил себя в «Ягуара». Однажды в прошлом это превращение погрузило во тьму весь Голливуд.

В этой непроглядной тьме Джек и остальные всё же могли разглядеть неясный силуэт.

Герой в форме «Ягуара», с парой глаз, сверкающих в темноте, словно два изумруда.

— Оооооооо!

Рев страшного зверя разорвал тёмную ночь, когда это воплощение Джона Плуто Смита исчезло, словно порыв ветра.

— Что ж, прощай, Джон Плуто Смит, — прошептал Джек, наблюдая за уходом своего друга, хотя прощался и не навсегда.

Когда в этом безумном городе наступит очередной кризис, Король в чёрной маске обязательно вернётся. В момент, когда его друзьям действительно будет нужна его сила, он точно вернётся…


[1] Дик Грейсон — Робин, помощник Бетмена.